Conheça o DC-X, o foguete da NASA que inspirou a SpaceX e a Blue Origin

Conheça o DC-X, o foguete da NASA que inspirou a SpaceX e a Blue Origin

31 de outubro de 2019 0 Por Mestre Cuca




O foguete parecia ter saído de um filme de ficção científica. Uma pirâmide branca reluzente apoiada em quatro pernas finas, a nave experimental foi a passagem da NASA para uma nova era de exploração espacial.

Com uma série de foguetes embutidos na parte de baixo, o navio poderia subir do solo e voltar a tocar verticalmente – o primeiro de seu tipo.

O Delta Clipper Experimental, ou DC-X, poderia ter constituído a base para uma nova geração de naves espaciais. De fato, uma série de testes bem-sucedidos no deserto em meados da década de 90 teve essa promessa, sugerindo futuras missões para a órbita baixa da Terra e até a Lua.

Hoje, empresas de voos espaciais como SpaceX e Blue Origin estão lançando foguetes com base no mesmo conceito de lançamento e pouso vertical que o DC-X foi pioneiro. A capacidade de reutilizar foguetes dessa maneira, em vez de fazê-los colidir com o oceano, promete reduzir exponencialmente os custos.

Mas quase 25 anos atrás, esse sonho de espaçonave reutilizável parecia bem distante. O DC-X, a espaçonave futurista da NASA, terminou sua vida em uma explosão de fogo na barra de lançamento.

Nave espacial para o futuro

O DC-X nasceu em uma era focada na exploração espacial. O Programa de Ônibus Espacial da NASA fez dezenas de voos bem-sucedidos em órbita, ajudando a dar vida a projetos legados como a Estação Espacial Internacional e o Telescópio Espacial Hubble.

Mas também havia desvantagens nos ônibus espaciais. Sete tripulantes morreram em 1986, quando uma junta no ônibus espacial Challenger falhou. Os ônibus também não eram tão reutilizáveis ​​quanto o esperado.

Procurando uma opção mais sustentável, o DC-X começou como um projeto da Força Aérea dos EUA com o fabricante aeroespacial McDonnell Douglas.

Até aquele momento, nenhuma espaçonave conseguia decolar com foguetes embutidos e pousar na vertical. O novo foguete estava testando tecnologias nunca antes vistas para naves espaciais, e os engenheiros o viam como um projeto emocionante para se envolver.

“Eu olho para trás naquele momento da minha carreira e realmente aprecio isso”, diz Dan Dumbacher, o eventual gerente de projetos do programa DC-X. “Estávamos fazendo coisas no mundo dos veículos de lançamento que normalmente não eram permitidas”.
Testes de foguetes
A construção começou no primeiro protótipo DC-X em 1991, e os engenheiros começaram a testar na remota White Sands Missile Range, no Novo México, em 18 de agosto de 1993. Em seu vôo inaugural, a aeronave voou por pouco menos de um minuto, atingindo uma altitude de 151 pés. Em testes sucessivos, o foguete continuou a decolar e pousar quase diretamente onde começou o voo, cumprindo a promessa de reutilização.

Os planos de uso da espaçonave para viagens espaciais regulares foram mencionados nos planos de longo prazo da NASA. A agência disse que o foguete poderia oferecer um novo caminho de baixo custo para o espaço. E, de acordo com uma estimativa, o preço do voo na nave espacial seria apenas uma viagem ao mundo no transatlântico Queen Elizabeth 2.

À medida que o programa amadurecia, uma versão nova e atualizada do foguete, chamada DC-XA, começou a ser testada em White Sands. Em 1996, o foguete voou três vezes, atingindo uma altura de 10.000 pés durante um teste.

Então, em 31 de julho de 1996, ocorreu um desastre. A descida do foguete disparou sem problemas, mas ao se aproximar do solo, um mau funcionamento impediu que uma das quatro pernas de pouso se soltasse. Sem esse estabilizador crucial, a nave não conseguia se aterrissar. Em vez disso, tombou e explodiu.

Na sala de controle, Dumbacher achou que o fim do DC-XA significava o fim de sua carreira. Havia o foguete em que eles passaram anos trabalhando e testando – queimando na frente deles.

Então o telefone tocou.

Esperando a morte, Dumbacher foi parabenizado por seu chefe por um trabalho bem feito. Embora o projeto tenha atingido um fim ardente, acabou sendo considerado um sucesso. A equipe havia desenvolvido e testado uma tecnologia de espaçonave totalmente nova.

“Algumas pessoas verão o último teste como um fracasso”, disse Dumbacher. “De uma perspectiva, eu posso ver isso. De outra perspectiva, fomos autorizados a empurrar o envelope. ”

Em menos de duas décadas, esse empurrão de envelope levaria a uma nova geração de naves espaciais com base no mesmo conceito de lançamento e aterrissagem vertical que o DC-X.